Posts

Effective Altruism for the Climate

As an 'effective altruist', what should you do about climate change? 'Let's Fund', an organization that abides by the principles of Effective Altruism, figured it out. By far the most promising (but underfunded) climate policy is investment in technological innovation. After "hundreds hours of research", Let's Fund calculated that the most effective way to donate to combat climate change is the Clean Energy Innovation program at the Information Technology and Innovation Foundation in Washington, DC. So, if you want to support this program, you can donate via their Facebook page.*

In my opinion, donating to this program will have a much bigger impact on the climate than any lifestyle changes you may consider. Remember that greenhouse emissions are cumulative, and that energy demands in developing countries will continue to increase dramatically for the foreseeable future. Either we solve this climate problem through technological innovation, or we won&…

Manifest van de Bende van de Vooruitgang

‘Poëtisch, dat is als dingen goed gaan!”, schreef de Britse journalist-filosoof G.K. Chesterton ruim honderd jaar geleden. „Onze spijsvertering die stil en probleemloos zijn goddelijke gang gaat. Dat is de grondslag van alle dichtkunst.” Zo bezien leven we in het meest poëtische tijdperk uit de geschiedenis.
Lange, lange tijd was ons leven allesbehalve poëtisch. Vóór 1850 was 80 procent van de bevolking in de Lage Landen straatarm en ongezond. Ziekten en epidemieën sloegen genadeloos toe: cholera, tyfus, pest, tuberculose, malaria, difterie, mazelen, pokken, kinkhoest en kraamvrouwenkoorts en niet te vergeten: griep en diarree, toen nog levensgevaarlijk. De levensverwachting schommelt rond de 35 jaar, eeuw na eeuw, als een lotsbeschikking van de natuur.
Vanaf 1870 komt de omslag. Plotseling, bijna van het ene jaar op het andere, klimt de gemiddelde leeftijd. Binnen enkele generaties zitten we aan een verdubbeling, dankzij voldoende basisvoedsel, hygiëne en geneeskunde. Een ongelooflijke…

Racisme is te gewichtig om over te laten aan slodderwetenschap

Vindt u zichzelf een racist? Weinig lezers zullen die vraag positief beantwoorden. De meesten onder ons geloven, in alle oprechtheid, dat racistische denkbeelden en sentimenten ons vreemd zijn. Maar wat als we diep van binnen toch racistisch zijn? Als je een paar minuten tijd hebt, kan je naar de website van de universiteit van Harvard surfen en de proef op de som nemen. Na enkele minuten plaatjes kijken en toetsen indrukken, krijg je een persoonlijke testscore te zien. Die, zo beweren de bedenkers van de test, ontsluiert hoe racistisch je diep van binnen bent. En dat is ook wat de meeste sociale psychologen (en de rest van de wereld) twee decennia voor waar aannamen. De zogenaamde Impliciete Associatie Test (IAT) werd ontwikkeld door de sociale psychologen Anthony Greenwald en Mahzarin Banaji in 1998. Hier is hoe het werkt. Eerst krijg je een reeks foto's te zien van zwarte personen en blanke personen. Als je een zwarte persoon ziet moet je één bepaalde toets intikken, bij een bl…

Laat migratie niet aan radicaal-rechts

Bestaat er zoiets als een Europese identiteit? Is er iets ontastbaars dat de verschillende volkeren van Europa met elkaar verbindt, bovenop de vele instituties, verdragen en samenwerkingsverbanden? Progressieve intellectuelen zijn doorgaans allergisch voor die gedachte, zeker wanneer ze in verband wordt gebracht met migratie. Dat bleek bijvoorbeeld vorige maand, toen de nieuwe Europese Commissievoorzitter Ursula von der Leyen de beruchte nieuwe portefeuille ‘Commissaris voor de bescherming van onze Europese levenswijze’ bekendmaakte.
Mijn academische collega’s ter linkerzijde schoten meteen in de bekende kramp: een Europese Commissievoorzitter die zich inlaat met de Europese levenswijze, hoe bestaat het! Toen Von der Leyen ter verduidelijking over migratie begon, stond hun diagnose vast: een staaltje radicaal-rechtse xenofobie in de hoogste regionen van de Europese macht. „De populistische framing van migratie als een bedreiging [is] nu blijkbaar tot de bovenste etages van het Berlay…

Have we reached the limit of human knowledge?

Image
Despite huge advances in science over the past century, our understanding of nature is still far from complete. Not only have scientists failed to find the Holy Grail of physics – unifying the very large (general relativity) with the very small (quantum mechanics) – they still don’t know what the vast majority of the universe is made up of. The sought after Theory of Everything continues to elude us. And there are other outstanding puzzles, too, such as how consciousness arises from mere matter. Will science ever be able to provide all the answers? Human brains are the product of blind and unguided evolution. They were designed to solve practical problems impinging on our survival and reproduction, not to unravel the fabric of the universe. This realisation has led some philosophers to embrace a curious form of pessimism, arguing there are bound to be things we will never understand. Human science will therefore one day hit a hard limit – and may already have done so. Some questions …

Laat die commissaris voor Europese waarden maar aan de slag gaan

De ophef die ontstond toen Commissievoorzitter Ursula Von der Leyen haar nieuwe beleidsploeg bekendmaakte, was vol­komen voorspelbaar. De steen des aanstoots was de titel van de porte­feuille van commissaris Margaritis Schinas: ‘Vicevoorzitter voor de bescherming van onze Europese ­levenswijze.’ Een Commissievoorzitter die zich bekommert om de Europese levens­wijze, hoe durven ze! Toen Von der Leyen bij wijze van verduidelijking een verband legde met migratie, was het hek helemaal van de dam. Extreemrechtse xenofobie is doorgedrongen tot in de hoogste regionen van de Europese macht! Heleen Touquet van de Universiteit Antwerpen schreef hier dat Von der Leyen het ‘taalgebruik van extreemrechts overneemt’ (DS 14 september). In De Morgen noemde populisme-expert Cas Mudde het commissariaat ‘een perfect voorbeeld van hoe radicaal-rechts mainstream is geworden’. Met alle respect, maar dat soort uitspraken is de perfecte illustratie van de onzalige strategie die radicaal-rechts groot maakte. D…

Het applausargument

[Hieronder een voorproefje uit ons nieuwe boek Alles wat in dit boek staat is waar (en andere denkfouten)]


Een tijdje geleden werd ik door iemand van de extreemrechtse partij Vlaams Belang uitgenodigd voor een interview in hun partijblad. Dat heb ik geweigerd. Niet omdat ik de interviewer niet vertrouwde, maar gewoon omdat ik me liever niet wil associëren met het Vlaams Belang. Ik wil met iedereen in debat gaan, ook met extreemrechtse politici, maar dan wel op neutraal terrein, niet in het hol van de leeuw.
Is het terecht dat we mensen aan de schandpaal nagelen voor hun associatie met dubieuze figuren? Thierry Baudet had een ontmoeting met de ‘white nationalist’ Jared Taylor, Filip De Winter ging op de koffie bij de Syrische dictator Bashar al-Assad, en de Britse Labourpoliticus Jeremy Corbyn bezocht een congres met Hamasstrijders en andere rabiate antisemieten.
Sommige mensen zien elke vorm van guilt by association als een denkfout, maar dat klopt niet. De bovenstaande politici werde…