Posts

Showing posts from April, 2019

On Choosing Belief - Letter to Peter Boghossian (Part 2)

Dear Peter,
Why is it you cannot bring yourself to believe we had a beer in Dresden last month? Your answer is that this belief has no ‘moral valence’, and your community doesn’t support it. By contrast, beliefs about Neanderthals have strong moral valence for your religious student. That’s why he can simply choose to believe, while you can’t.
I’ve been thinking about your argument about ‘moral valence’. The problem I see is that a belief can have moral valence for one person but be morally neutral for someone else. Millions of people feel a moral obligation to believe that there once was a talking snake that convinced a woman to eat an apple, while others feel a moral compulsion, equally strong, to believe that a flying horse once transported a guy from Jerusalem to Mecca. For others still, like the two of us, neither belief has any moral valence, and both are in fact equally preposterous. 
The ‘moral valence’ of beliefs about talking snakes (or Neanderthals) derives from a prior be…

Dubbelinterview met Filip Dewinter

(Dubbbelinterview met Filip Dewinter in Gazet van Antwerpen, door Kris Vanmarsenille en Dirk Hendrikx)

Het is een goede week voor Filip Dewinter. Het Vlaams Belang scoort in de opiniepeilingen en - dit doet hem helemaal glunderen - Gert Verhulst zegt het cordon sanitaire onzin te vinden. Filip Dewinter op het jacht van Gert en James aan het MAS - “blijven die politici daar dan heel de week logeren?” - het zou dus kunnen. Maar vandaag staat er iets heel anders op het programma. In ons eerste verkiezingsduel gaat Vlaanderens meest verguisde politicus de arena in tegen Maarten Boudry, filosoof, auteur en mediafiguur. Is de islam een bedreiging? Na dit debat weet u het.

Van Maarten Boudry is net het boek Waarom de wereld niet naar de knoppen gaat verschenen. Boudry staat bekend om zijn scherpe kritiek op de islam, die links hem niet altijd in dank afneemt, maar minstens zo fel is zijn afwijzing van de visie van het Vlaams Belang. Dat wij langzaam maar zeker verzwolgen worden door het isla…

On Choosing Belief - Letter to Peter Boghossian (Part 1)

Dear Peter,
Thanks for inviting me to this exchange of ideas. It’s true that we’ve never met, but by all means, let us pretend that we’re old friends writing each other.
In fact, let me use the fact that we’ve never met as a jumping board to dive right in to our debate. I have no recollection of ever having met you, and neither do you. If our paths did cross at some point, it was a chance encounter and we were totally unaware of it. 
Can you convince yourself otherwise? Can you simply choose to believe, say, that we’ve had a beer together in Dresden last month, when you gave a talk at the Spring School on Cognitive-Affective Neuroscience there? (Yes, I checked your CV.)
It shouldn’t be too difficult for you to imagine having met me there. You were there, after all. I’m betting you visited some local pub and had some beers there. Just include me in that mental picture (you can tell what I look like by checking the picture above).
I daresay you can’t simply choose to believe this, sinc…

Wat antivaxxers met neofascisten verbindt? Nostalgie

Nostalgie lijkt terug van nooit weggeweest. In de vlammenzee van de Notre-Dame in Parijs ontwaarden vele rechtse stemmen een symbool van een Europese beschaving in verval. Maar ook links laat zich niet onbetuigd in de hunkering naar een mooi verleden. Groene activisten hebben heimwee naar de tijd toen de mens nog in harmonie met de natuur leefde, voor de hoogmoed zich meester van hem maakte. Het verlangen naar harmonie met de natuur, verloren geraakt door de industriële revolutie en de westerse moderniteit, is het hoofdbestanddeel van de antivaccinatiebeweging, de terugkeer naar kleinschalige en biologische landbouw, en de huiver tegenover ggo’s en kernenergie. Velen luiden vandaag ook de alarmbel over de lamentabele staat van ons onderwijs. De tijd dat onze scholen tot de beste ter wereld behoorden, ligt ver achter ons. Nostalgie kan zich op zowat elk tijdperk enten. Sommige Russen verlangen weer naar vadertje Stalin, de dictator die miljoenen van zijn eigen burgers uitmoordde en n…

Groene activisten, hou op met jullie doembeelden op "de wetenschap" te projecteren

Intellectuele oneerlijkheid in een discussie is moeilijk te bewijzen, maar één vergrijp laat weinig ruimte voor twijfel: een citaat valselijk in de mond van iemand anders leggen. Mark Dom doet het tot tweemaal toe in zijn bespreking van het hoofdstuk over klimaatopwarming in mijn boek Waarom de wereld niet naar de knoppen gaat. De stelling 'dat zich zorgen maken over het klimaat ideologisch is', die Dom tussen aanhalingstekens plaatst en aan mij toeschrijft, is nergens in mijn boek te bespeuren. Dom heeft ze gewoon verzonnen, kennelijk om mij in een kwaad daglicht te stellen.
Wat schreef ik dan wel? Dat de opvattingen bij het brede publiek over klimaatopwarming 'voornamelijk langs ideologische breuklijnen' lopen. De beste manier om te voorspellen hoe Jan-met-de-Pet tegen klimaatopwarming aankijkt, is niet door te kijken naar zijn opleidingsniveau of intelligentie, maar naar zijn politieke overtuiging. Dat verzin ik niet, maar haal ik gewoon uit een sociologische studie,…

De vier prototypes van het hedendaagse pessimisme

De Singaporese diplomaat Kishore Mahbubani wijst in zijn prikkelende boek Is het Westen de weg kwijt? op een merkwaardige paradox. In vele opzichten stond de wereld er nooit beter voor dan vandaag. Mensen leven langer, gezonder, vrediger en veiliger dan om het even welk moment in de geschiedenis. Die enorme verbetering van het menselijk lot is volgens Mahbubani te danken aan „westerse praktijken en ideeën die naar andere samenlevingen zijn doorgesijpeld. Te weten: de ideeën van wetenschap, liberale democratie, vrije markt en verlichting. En toch wijzen opiniepeilingen uit dat mensen nergens zo pessimistisch zijn als in het Westen. Dat wijdverbreide pessimisme is schadelijk. Wie een betere wereld tot stand wil brengen, moet eerst geloven dat zoiets überhaupt mogelijk is. Westerlingen die hun geloof in vooruitgang kwijt raakten, vervallen al gauw in fatalisme en cynisme. Daarnaast kunnen overtrokken doembeelden ook inspireren tot paniekreacties, waardoor we kiezen voor remedies die erger…